Near you – Francis Craig and his Orchestra

El músico Francis Craig nació en el seno de una familia de Tennessee muy religiosa. Su padre, Robert Craig, era reverendo metodista y su madre, Fannie Frost Craig, una talentosa pianista.

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A diferencia de dos de sus hermanos (que fundaron la National Life & Accident Insurance Company, una compañía aseguradora, pionera en el sector que tanta fama le daría posteriormente al estado de Tennessee), Francis desarrolló desde la niñez, un enorme talento, natural, para el piano, adquirido sin duda, de su madre.

Con apenas veinte años forma su propia orquesta, y consigue una gran popularidad, tocando jazz, esa música tan de moda, en aquellos años 20.

Desde entonces y hasta el inicio de la Segunda Guerra Mundial, desarrolló una exitosa actividad en su Tennessee natal, entre el Hermitage Hotel, donde tocaba asiduamente con su banda, la emisora WSM, una importante radio, propiedad de la compañía de sus hermanos y dirigida por un primo de Francis, donde también eran frecuentes sus apariciones e, incluso, en un programa semanal, los domingos por la noche, en la NBC.

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Todo ello sin contar con la aprobación de sus padres, que demasiado conservadores, no veían bien el tipo de música que su hijo desarrollaba.

Con los años, Francis fue evolucionando desde sonidos más pioneros y experimentales, de los 20, a otros más amables y bailables en los 40.

Con el final de la contienda militar mundial, acaba también la época dorada de las grandes bandas musicales, que dominaron las listas durante décadas. De esta forma, ve cómo se le acaba el contrato con el Hermitage Hotel y con la NBC.

Sin embargo, las cosas que tiene la vida, el mayor éxito de su carrera estaba a punto de llegar. El productor musical local Jim Bulleit, propietario de un pequeño sello discográfico, le pide un tema a Craig. Este graba Red rose, pero también, como acompañamiento, en la cara B, Near you, cuya melodía había compuesto el propio Francis, como regalo a sus nietos.

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El neoyorquino Kermit Goell añadió la letra, y al piano de Francis le acompañó la voz del músico y cantante ciego Bob Lamm.

Con todos los ingredientes menos recomendables para tener éxito (músicos desconocidos, sello insignificante…), Near you acabaría siendo el mayor éxito en 1947 en todos los EEUU.

Lideró la lista Best Sellers (los sencillos más vendidos) durante 12 semanas, entre septiembre y diciembre de 1947, pero incluso más repercusión tuvo en la lista Most Played By Jockeys (la lista de temas pinchados en las radios del país), donde consiguió un record aún no batido hoy día en la música norteamericana, para un solo tema: 17 semanas número 1.

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Aquel año, y fruto del masivo éxito, otras tres o cuatro versiones de otros artistas (The Andrews Sisters, Elliot Lawrence o Larry Greene) alcanzaron el top-10, pero ninguna, ni de lejos, llegó a las cotas de popularidad nacional que la versión de Francis Craig.

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Francis Craig dejó un legado enorme para la posteridad. No solo porque por su orquesta pasaron cantantes de la talla de Phil Harris, Dinah Shore o Kitty Kallen (todos los cuales, posteriormente,  consiguieron tener éxitos en el 1 de las listas americanas), sino porque con el impacto enorme del tema Near you, se sentaron las bases para el desarrollo de la industria musical de Nashville, que desde hace décadas, es uno de los más importantes motores de la economía del estado.

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